Hablamos con el curador del Museo de Brooklyn 'Felinos divinos: gatos del antiguo Egipto'

¿Sabías que los antiguos egipcios usaban gatos domésticos para proteger sus hogares? ¿Y esa piel de gato se usaba a menudo en pociones médicas? ¿O, y este es un poco más espeluznante, que en un momento los gatitos fueron criados para ser momificados? Estas son cosas de las que mi yo obsesionado con los felinos no era consciente hasta que hablé con Yekaterina Barbash, quien fue la curadora de la exposición “Divine Felines: Gatos del Antiguo Egipto” en el Museo de Brooklyn en la ciudad de Nueva York. Centrándose en el papel que juega la forma felina en los artefactos del antiguo Egipto, dice que la exposición intenta utilizar el cariño de la gente por los gatos como una puerta para aprender más sobre la cultura del antiguo Egipto en su conjunto.

Dado que Yekaterina es una orgullosa propietaria de gatos, también la presioné sobre el tema poco investigado de las antiguas cajas de arena.

Cat

Catster: ¿Es justo decir que los antiguos egipcios estaban obsesionados con los gatos?

Yekaterina:Claramente respetaban mucho a los gatos y parecía gustarles mucho todo tipo de felinos. Honestamente, no sé acerca de los obsesionados, pero los tenían en muy alta estima.

Muchos de los animales que los egipcios respetaban o equiparaban a las divinidades estaban en esa posición debido a lo que los egipcios observaban sobre estos animales. Observaron con atención los animales en la naturaleza y en un entorno doméstico y enfatizaron ciertas cualidades, por lo que los egipcios observaron que los gatos y los felinos más grandes eran muy suaves y muy cariñosos con sus crías, y esas eran cualidades importantes. Pero al mismo tiempo, se observó que muchos de los felinos eran importantes por su agresión; por ejemplo, los gatos domésticos no solo eran lindos y tiernos en el hogar, sino que también protegían el hogar matando ratones y cazando serpientes. Estaban protegiendo familias. Lo mismo podría decirse de los leones cuando están cazando. Estas eran las cualidades básicas que los egipcios querían asociar con las divinidades.



Finial with figure of the god Bes courtesy of the Brooklyn Museum

¿Apreciaron los antiguos egipcios esta dualidad?

Es la característica más importante. En la cultura egipcia, en general, era importante ver más de un lado de la historia y respetar más de una cualidad en cada animal y cada divinidad. Los felinos tienen esa dualidad inherente en ellos: por un lado, a menudo son suaves, cálidos y muy lindos, pero por otro lado son agresivos y podrían matar muy fácilmente.

¿Es esta dualidad felina algo que intentaste transmitir en la exposición?

Si, absolutamente. La forma en que se organiza la exposición, intenta apuntar a la dualidad al tener gatos por un lado y leones por el otro; gatas por un lado y leones machos por el otro.

Mencionaste la idea de que los gatos protejan el hogar. ¿Qué tipo de evidencia hay que sugiera que esto sucedió?

Además de los objetos encontrados en arqueología, hay algunas inscripciones que se refieren a esto. También hay inscripciones de la llamada naturaleza médico-mágica que provienen básicamente de diccionarios médicos del antiguo Egipto. Textos como este incorporan tanto prácticas médicas, como ungüentos o medicinas específicas que curarían a una persona y hechizos para acompañarla. Curiosamente, los gatos suelen figurar como uno de los ingredientes. Estoy hablando de cualquier cosa, desde piel de gato hasta heces de gato, e incluso la grasa de un gato a veces se incluiría como uno de los ingredientes en una de estas pociones.

Striding Sphinx finial courtesy of the Brooklyn Museum

¿Cuál es el felino más feroz de la exposición?

Hay varios ejemplos de diosas con cabeza de león. El más popular es Sekhmet, su nombre significa literalmente 'poderoso'. Ella es una diosa muy feroz que está involucrada en varias leyendas, todas las cuales hablan sobre la diosa furiosa y extremadamente peligrosa para la humanidad y otros dioses. Las leyendas hablan de que los egipcios tuvieron que apaciguar a esta diosa para pacificarla y evitar que destruyera a toda la humanidad. Aunque no se ve muy feroz, representa las cualidades de una leona con cachorros que proteger; pueden ser muy peligrosos.

¿Cuál dirías que es el artefacto más extraño de la exhibición?

Para mí, el artefacto más extraño e interesante es la diosa leona. Ella es una estatuilla de madera de una de estas diosas con cabeza de león y está sentada agachada sobre una base en forma de papiro. Está hecha de madera y dorada en oro. Ella es extremadamente inusual en su pose y muy difícil de identificar. He investigado mucho sobre esta estatuilla y todavía no he podido encontrar ningún paralelismo.

Leonine goddess courtesy of the Brooklyn Museum

Para un visitante que tenga menos experiencia en el arte egipcio, puede que los dioses felinos Bes o Tutu tengan un aspecto más extraño. Ambos son dioses adorados principalmente en el hogar por los egipcios y ambos eran considerados extremadamente poderosos, pero eran responsables de los problemas más mundanos del destino y la fortuna, la salud, el parto y la infancia. Bes en particular no tiene un aspecto muy egipcio. Combina varios rasgos felinos: tiene la melena de un león macho y la cola de un león, su rostro es humano pero recuerda a un león gruñendo y tiene el cuerpo de un enano humano. ¡Esa es una combinación muy extraña de características para una divinidad!

Entonces, ¿el hogar egipcio antiguo promedio estaría lleno de artefactos basados ​​en felinos?

Lo más probable es que esperaría que la casa del antiguo Egipto tuviera representaciones más pequeñas, tal vez incluso amuletos que la gente usaría. Los amuletos pueden representar a Bes o la cabeza de Bes. Sabemos que a menudo las mujeres embarazadas usan amuletos Bes, y hay un objeto en forma de semicírculo que se utilizó para la protección mágica de los niños dormidos y las madres embarazadas. Un objeto así incluiría varias representaciones felinas, como la cabeza de un leopardo o imágenes de un león. Estarían allí para conjurar esa poderosa agresión para proteger a las personas que viven en el hogar.

¿Es cierto que a veces se criaba a los gatitos para convertirlos en momias?

Figure of a cat courtesy of the Brooklyn Museum

Correcto. Es algo que sucedió. Fue una práctica que apareció en el antiguo Egipto bastante tarde y se hizo popular incluso más tarde, como en el siglo VII a.C. y después. En ese momento se establecieron templos y se criaron varios animales, incluidos gatos, pero también perros y cocodrilos para ser momificados y donados a un dios. Hay literalmente millones de estos animales hechos momias; en el caso de los gatos, muchos de ellos parecen ser bastante jóvenes.

La verdad del asunto es que si bien las momias de animales son uno de los objetos más numerosos del antiguo Egipto, los propios egipcios no dejaron muchas inscripciones que describieran este fenómeno, y hoy no sabemos con certeza cuál era el propósito de estos objetos. Parecen una especie de ofrenda votiva; a menudo están enterrados en catacumbas en los complejos de templos. Pero es un objeto algo misterioso. De hecho, estamos organizando una exposición sobre momias de animales específicamente, que incluirá gatos y otros animales. Será una exposición itinerante que comienza en aproximadamente un año.

Stela with Bes and Tutu courtesy of the Brooklyn Museum

¿Existe alguna evidencia que sugiera que los antiguos egipcios inventaron una caja de arena para sus gatos domésticos?

[Risas]No me he encontrado con ninguna evidencia de eso, ¡no!

Yekaterina

¿Tienes gatos?

¡Absolutamente! Tengo dos. Uno de ellos lleva el nombre en parte en honor al dios egipcio Bes y el otro se llama Mumkin.

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